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Damit sind Kinder-, Geschäfts-, Ehe-, Sport-, Glücks- und Gesellschaftsspiele, aber auch spielerisches Verhalten, das Spielen von Schauspielern und Musikinstrumenten, über das Spielen an der Börse, über eine große Auswahl an Casino Spielen im Netz und sogar über Undercover-Spiele. All diese Phänomene zusammenzuführen ist eine fast unmögliche Aufgabe. Dennoch versuchen seit fast einem Jahrhundert verschiedene Forscher (Philosophen, Kulturologen, Anthropologen und Psychologen), dem Rätsel des Spiels näher zu kommen.

Der erste war Johan Huizinga, der Autor des berühmten Werkes Homo ludens ("Der spielende Mann"). Er war einer der ersten, der sagte: Spiele sind ernst. Das war wirklich revolutionär, da Spiele zuvor ausschließlich mit der Kindheit in Verbindung gebracht und eher oberflächlich betrachtet wurden. Es gibt ein ernstes Erwachsenenleben und es gibt ein Spiel. Das Spiel ist nützlich für Kinder, für ihre Entwicklung, aber nutzlos für Erwachsene. In diesem Zusammenhang sagte Huizinga nämlich: Erwachsen zu sein bedeutet, einen Erwachsenen zu spielen, eine Rolle zu spielen, eine Maske aufzusetzen. Darüber hinaus ist das Spielen als Erwachsener nur eines der vielen Spiele, mit denen wir uns umgeben haben. Gericht, Gottesdienst, Schule, Universität, Arbeit oder Wahlen sind auch Spiele. Warum? Denn in all diesen Bereichen folgen wir den Regeln.

Bei Spielen geht es in erster Linie um Regeln. Genau in dieser Aussage liegt die Möglichkeit einer so radikalen Erweiterung des Spiels, die Huizinga in seinem Werk gemacht hat. Denn egal, woran wir uns wenden, wir werden nichts finden, was nicht rechtmäßig wäre, also kein Spiel wäre. Es ist kein Zufall, dass selbst der Schöpfungsakt in einer Reihe von mythologischen, religiösen und frühen philosophischen Texten als göttliches Spiel interpretiert wurde. Und obwohl die Regeln nicht überall explizit vorgegeben sind, finden sie dennoch statt. Sobald wir etwas falsch machen, erklären sie uns schnell, dass wir uns falsch verhalten. Wenn wir uns aber grundsätzlich falsch verhalten können, dann bedeutet dies, dass wir uns im Grunde richtig verhalten, also uns an den Regeln orientieren, ohne es selbst zu merken. Tatsächlich verhalten wir uns bei der Arbeit anders als in einem Restaurant, an öffentlichen Orten nicht wie an privaten Orten, zu Hause nicht wie auf einer Party, im eigenen Land nicht wie in anderen Ländern usw. Wir wechseln in aller Ruhe zwischen verschiedenen Regelsystemen und denken nicht wirklich darüber nach, welchen Regeln wir gerade folgen.

Kultur selbst kann also als Spiel betrachtet werden. Es wird als solches gespielt und schöpft seine Stärke von Beginn des Spiels an. Darüber hinaus war, wie Huizinga feststellte, alles, was heute institutionalisiert ist und in diesem Sinne nicht mehr wie ein Spiel aussieht (sei es Kunst, Religion, Wissenschaft oder Bildung), einmal nur ein Spiel. Schließlich ist das Spiel überhaupt kein Teil der Kultur, sondern etwas, das der Entstehung dieser Kultur vorausgegangen ist. Tatsächlich spielen auch Tiere, und dafür brauchen sie keine menschliche Kultur. Das heißt, unsere primitiven Vorfahren spielten und spielten alles, was später zu Staaten, Gesetzen, Moral und anderen gesellschaftlichen Institutionen wurde. Kultur ist Teil des Spiels, nicht umgekehrt.